Qué es la fisión y la fusión nuclear: diferencias

Central nuclear

Probablemente habrás oído más de una vez los términos “fisión” y “fusión” asociados a la energía nuclear. Si nos atenemos al ámbito histórico, más que posiblemente también lo asociaréis con la época de la Guerra Fría que durante tantos años enfrentó a estadounidenses y soviéticos. Pero ¿sabéis lo que es? ¿sus diferencias? ¿por qué se produce y para qué puede llegar a emplearse?

Dado que ambos términos están asociados con la fuerza nuclear y, por tanto, con la fisiología de los átomos, lo mejor será comenzar por describir a éste y sus partes.

El átomo, entendido éste como la unidad de materia más pequeña en que puede dividirse un elemento químico, pero manteniendo sus propiedades, se compone de un núcleo y de la corteza. El primero de ellos, el núcleo, se encuentra en su parte central y contiene partículas cargadas positivamente, los protones, y partículas sin carga alguna o neutra, los neutrones. La energía nuclear es la que se libera bien al dividir este núcleo del átomo (en el caso de la fisión) o bien al unir dos o más núcleos atómicos (fusión).

Ésto es así porque esa fuerza nuclear es la que mantiene unido al núcleo. Se siguen conservando el mismo número de protones y neutrones antes y después de la reacción, pero por contra se libera una porción de esa fuerza nuclear subatómica. La masa se convierte así en energía, tal y como nos explicó Einstein a través de su conocida fórmula E=mc2, que relaciona la energía con la masa. En la fórmula c es una constante que representa la velocidad de la luz, y por lógica, con una pequeña cantidad de masa se produce una energía altísima.

FISIÓN NUCLEAR

La fisión es, por tanto, la división del núcleo de un átomo. Cada núcleo se divide en dos fragmentos cuyas masas, sumadas, son un poco menor que la masa original. Esa diferencia de masas, la pérdida que se produce, se calcula que asciende a un 0,1% de la masa original y se convierte en energía siguiendo la ecuación de Einstein anteriormente mencionada. Además, en el proceso se liberan neutrones.

La reacción en cadena se produce cuando alguno de estos neutrones produce una nueva fisión en otro nuevo núcleo, ejecutándose en este último el mismo proceso, y así sucesivamente.

Fisión nuclear

FUSIÓN NUCLEAR

Es el proceso en el que se combinan dos o más núcleos ligeros para formar uno más pesado, liberando neutrones y una cantidad grande de energía.

Para que e produzca una fusión hacen falta varios condicionantes: temperaturas muy elevadas que permitan separar a los electrones del núcleo y que se aproximen los unos a los otros, y una densidad de plasma suficiente. En suma, y dado que sus cargas positivas se repelen de forma natural, lo que hace falta es mucha temperatura y mucha presión.

Fusión nuclear

DIFERENCIAS

Ya no es solo el concepto, pues mientras una (la fisión) consiste en la separación y división del núcleo, en la otra (fusión, lo que se produce es una combinación de dos o más núcleos. Las diferencias estriban también en todo lo que las produce.

– Condiciones: mientras en la fisión se necesita un neutrón de mucha energía, en la fusión hace falta altísimas temperaturas y mucha presión.

– Energía: en la fisión no hace falta demasiado para conseguir disparar un neutrón contra el núcleo y conseguir así la división de éste. En la fusión, por contra, hacen falta requisitos de alta precisión y tecnología para evitar la repulsión natural de sus cargas positivas. En la fusión, además, la energía liberada es mucho mayor que en la fisión, del orden de 3 ó 4 veces superior.

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