Qué es y cómo se produce el petróleo

Petroleo

El petróleo es una de las sustancias más conocidas por nuestra civilización contemporánea, y aunque su formación se produce muy atrás en el tiempo los humanos empezamos a utilizarlo como fuente de energía hace escasamente dos siglos. En la actualidad los principales países productores de petróleo son México, Estados Unidos, Rusia y Noruega, mientras que los países árabes cuentan con una importante reserva. El hecho de que el petróleo sea una materia prima cuyo precio se establece a nivel internacional y también una fuente de energía limitada (ya que algún día se agotarán las reservas) lo ha convertido en un producto perfecto para la especulación.

El hidrocarburo (petróleo sin refinar) se compone de hidrógeno y carburo, y se encuentra en grandes bolsas o reservas en el subsuelo de nuestro planeta, resultando muy contaminante tanto su extracción como por el proceso de transformación en otros productos. Cuando se encuentra en estado líquido se lo define como “aceite crudo”, y si se encuentra en estado gaseoso es definido como “gas natural”. El petróleo se puede usar para elaborar gasolina, queroseno, alquitrán, gas natural, propano, butano y cerca de 2000 productos más, desde disolventes hasta los plásticos.

El hidrocarburo proviene de un largo y complicado proceso químico en el subsuelo que se da de forma natural, y este proceso está marcado tanto por las elevadas temperaturas del interior del planeta como la presión, que descomponen la materia orgánica que durante miles de años se fue asentando en el lecho de las reservas de agua (mares, océanos y lagos). Con el paso del tiempo y la acción de la presión y la temperatura estos materiales orgánicos sedimentarios se fueron transformando en hidrocarburos.

La primera patente sobre el uso del petróleo como combustible para lámparas (queroseno) la registró el canadiense Abraham Gessner en el año 1852, aunque ya se comercializaba desde 1850 bajo el nombre de “aceite de roca”. Tuvo que pasar más de un siglo para que, en 1955 Benjamin Silliman publicase una lista sobre derivados que se podían obtener del petróleo destilado.

Foto vía: almomento

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